Когато едно дете се ражда, полът се определя въз основа на външни полови белези, които естествено са придружени и с вътрешните анатомични особености. Това е биологичната полова принадлежност. 


Първите няколко години от живота на детето и периодът на юношеството са във фокуса на много теоретични и емпирични изследвания за развитието на пола. Възникват някои основни въпроси относно сроковете за развитие на пола и решаването на тези въпроси е от основно значение за разбирането на процесите, лежащи в основата на половото развитие.


Основен въпрос е дали основното разбиране на децата за половата идентичност мотивира и организира развитието на поведението, типизирано от пола, идея, предложена от теориите за самосоциализация на половото развитие. Перспективите за самосоциализация постановяват, че децата активно търсят информация за това какво означава полът и как се отнася за тях и че разбирането на половите категории мотивира поведение, така че по същество те да се социализират (Martin et al. 2002). За разлика от тях други (Bussey & Bandura 1999, Campbell et. Al. 2002) твърдят, че разбирането на пола не трябва да играе важна роля за появата на поведения с полов признак, тъй като някои поведени от пола поведения се появяват преди двегодишна възраст, вероятно по-рано от разбирането или идентифицирането на децата с пола.



Трудно е да се определи кога бебетата и малките деца за първи път разпознават собствения си и чуждия пол. Ранните проучвания предполагат, че етикетирането и разбирането на пола може да се появи едва на около 30-месечна възраст, но по-новите проучвания са изместили възрастта на разбиране на половата идентичност и етикетиране надолу (Poulin-Dubois et al. 1998).


Децата първо показват разбиране на половите различия, свързани с притежанията на възрастни, външния вид, ролите, играчките и заниманията, и разпознават някои абстрактни асоциации, свързани с половата принадлежност. С напредването на възрастта се разширява обхвата на стереотипите за спорт, професии, училищни задачи и роли на възрастните и естеството на асоциациите става по-сложно. Повечето деца преминават през фаза на вярване, че е морално погрешно момче да носи лак за нокти или момиче да играе футбол.


Склонността на децата към сортиране по пол е пример за сложна система. Половата сегрегация е широко разпространен, ранно развиващ се модел, който се увеличава в детството, докато взаимодействията са толкова сегрегирани, че момчетата и момичетата са описани като израстващи в отделни култури. С течение на времето при децата се появяват модели на поведение като избор на други деца за партньори в игрите. Изборът се ограничава от това кой може да играе в даден ден, в даден момент и зависи от избора, направен от другите в класа непосредствено преди детето да реши да си намери партньор. Чрез многократни взаимодействия и размествания, моделите на игра могат да се променят, тъй като взаимодействията стават все по-регулирани от преживяванията на децата със съученици. Отделните деца могат да се придържат към определени модели на игра с определени партньори. 


Социализацията на пола дава добър пример за това как познанията на детето и родителите се възприемат при взаимодействия от момент до момент чрез динамичното въплъщение на пола. Родителските очаквания за това какво означава да имате дете, което е или момче, или момиче (очаквания, оцветени от културни ценности и т.н.) се показват като действия с детето (например погледи, докосване, предлагане на играчки) и тези въплътени очаквания си взаимодействат с фенотипните и ранните поведенчески характеристики на детето. 


По време на ранна и средна юношеска възраст младежите разбират пола доста твърдо и стереотипно. В резултат на това по-младите юноши обикновено участват в по-стереотипно поведение поведение, отколкото по-големите по възраст. Това означава, че момичетата ще се стремят към по-"момичешки" дейности и ще представят ултра-женствен външен вид, докато момчетата ще се накланят към повече "мъжки" дейности и ще се стремят към по-мъжки вид. Има редица причини за тези стереотипни по пол поведения. Първо, телата на тийнейджърите са се променили толкова много през пубертета, че телата им вече започват да приличат на тела на възрастни. Разбира се, младежите харесват някои от тези физически промени, но не харесват други. В резултат на това може да искат да подобрят физическите промени, които намират за желани или привлекателни, и да омаловажат или прикрият промените, които не харесват. Второ, тъй като тийнейджърите стават все по-заинтересовани от запознанства и създаване на романтични взаимоотношения, те ще изпълняват стереотипни, специфични за пола поведения в опит да бъдат привлекателни за противоположния пол. Трето, по време на ранна юношеска възраст приятелите и семействата ще повлияят на начина, по който тийнейджърите изразяват своя пол. По този начин стереотипните поведения се предават от едно поколение на друго.


Увеличението на поведението, стереотипно по пола, обикновено достига своя връх през средното юношество и след това започва да намалява. Към края на юношеството половата идентичност на младежите обикновено става по-стабилна, но без ригидност. В този момент младежта се чувства достатъчно уверена и сигурна, за да се наслаждава на дейности, които ги интересуват; независимо дали тези дейности традиционно са свързани с техния пол.


По същия начин, тъй като младите мъже и жени стават по-сигурни и уверени в своята полова идентичност, те вече не чувстват, че винаги трябва да представят напълно мъжки или женски външен вид. Тази гъвкавост, която младите започват да се радват в края на юношеството, е показател за по-зряло разбиране на пола.