При обструктивна сънна апнея дишането спира за кратки периоди по време на сън. При вдишваме въздухът навлиза през устата, носа и фаринкса. След това преминава през трахеята, която се разклонява подобна на дърво в белите дробове. 
 
При всяко вдишваме образуваното налягане притиска меките тъкани в устата и фаринкса навътре. В отговор мускулите във фаринкса бутат меките тъкани отново навътре, което държи въздушния път отворен. 
 
При сън е нормално мускулите в устата, езика и фаринкса да се отпускат, но не дотолкова, че да блокират въздушния път
 
При обструктивна сънна апнея тези мускули се отпускат повече от необходимото. Така езикът може да запуши въздушния път, което напълно да блокира притока на въздух към белите дробове. Липсата на кислород събужда. Възможно е да се почувства нужда от кислород преди заспиването отново. 
NEWS_MORE_BOX
 
 
Този цикъл може да се случва много пъти през нощта, което нарушава качеството на съня. 
 
Факторите, които допринасят за развитие на състоянието, са затлъстяване, малка или „отдръпната“ челюст, загуба на мускулен тонус във фаринкса и подути сливици.