Тънкото черво е 3 пъти по-дълго, отколкото ръста ни. То представлява най-дългата част на храносмилателния тракт - около 6,7 до 7,6 метра. Намира се в централната и долната част на коремната кухина. Тънкото черво е мястото, където се извършва голяма част от храносмилането. 


Основната му функция е да абсорбира хранителните вещества от приетата храна. То усвоява 90% от витамините и минералите. То може да задържи храната между 1 и 4 часа. Счита се, че средно, през живота на човек, през тънките черва и останалата част на храносмилателната система, преминават около 50 тона течности и храна.

 


Храносмилането включва 2 етапа. Първият е механичното храносмилане, което се осъществява чрез дъвчене, смилане и смесване. То се извършва в устата и стомаха. Вторият етап на храносмилането е химично храносмилане, при което се използват ензими, киселини и др. То се случва в тънкото черво и в по-малка степен в други части на стомашно-чревния тракт.

 

Тънкото черво е съставено от 3 части. То включва дванадесетопръстника, йеюнума и илеума. Трите части образуват една непрекъсната тръба. Първата част е дванадесетопръстникът, в който се случва по-голямата част от разграждането на храната. Има дължина между 23 и 28 см, а от всички части има най-голям диаметър. 

 

Втората част е йеюнумът, намиращ се в централната част на на корема. Цветът му е наситено червен поради високите нива на кръвоснабдяване. Третата част е илеумът, който усвоява витамин В12 и жлъчни соли, които не се абсорбират от йеюнума. Илеумът се намира в долната част на корема, а стените му са по-тесни и тънки, отколкото в предишните 2 части. Кръвоснабдяването тук е по-ограничено.

 

Когато тънките черва не функционират правилно, хранителните вещества не се усвояват добре. Това може да причини някои здравословни състояния, включително недохранване, недостиг на витамини и минерали.

 

Когато тънките черва не са здрави, човек започва да страда от различни заболявания и разстройства като рак на червата, синдром на раздразненото черво, язва, болест на Крон и др. По принцип ракът по-рядко може да засегне тънкото черво, отколкото дебелото. 

 

За да се поддържат здрави тънките черва, трябва да се консумират храни, богати на фибри, както и да се приема много вода.