Пролактинът е хормон, отделян от лактотрофните клетки на аденохипофизата (предната хипофиза). Неговата основна функция е свързана с нарастването и подготвянето на млечните жлези през периода на бременността за нормалното протичане на лактацията.
 
Пролактинови рецептори се откриват още в мъжките и женските полови жлези (тестиси и яйчници), лимфни възли и черен дроб.
Известно е, че хормонът има още имуномодулиращ ефект, както и че оказва въздействие върху някои метаболитни процеси в тялото. Той е хормон, свързан със сексуалната удолетвореност при жената и мъжа. Физиологично нивата му се повишават след оргазъм и се задържат високи до 1 час след това, което маркира т.нар. сексуален рефрактерен период
 
Пролактиновата секреция от хипофизата е епизодична и се повишава физиологично по време на сън, стрес, бременност, след полов акт, при дразнене на млечните зърна или травма в областта на гърдите. 
 
Хиперпролактинемията е състояние, при което се измерват повишени нива на пролактин в кръвта. Сред най-честите причини за това са аденомите на хипофизата (пролактиноми).  
 
Срещат се по-често сред женския пол и се манифестират във възрастта между 20-40 години. Около 65% от пролактиномите са микропролактиноми (размер на тумора < 1 см), докато при мъжете се откриват по-често макропролактиноми (размер на тумора > 1 см). Най-често те са доброкачествени тумори. Много рядко се срещат злокачествени форми.
 

Изява при жените

Високите нива на пролактина при жените водят до поява на галакторея, която е резултат от физиологичния ефект на хормона да стимулира епителните клетки на млечните жлези. Жените обичайно съобщават също за олигоменорея (удължаване продължителността на менструалния цикъл, т.е. над 35 дни), аменорея (липса на менструация) и инфертилитет.
 
Хиперпролактинемията води до хипогонадизъм, като засяга гонадната ос на трите й нива:
  1. На ниво хипоталамус пролактинът потиска секрецията на гонадотропин-рилийзинг хормон (ГнРХ). Това е хормон, отделян от хипоталамуса, отговорен за активиране на хормоналната синтеза по цялата половата ос (хипоталамус-хипофиза-полови жлези). Потискайки секрецията на ГнРХ се намалява синтезата и на другите хормони надолу по остта.
  2. На ниво хипофиза хиперпролактинемията е причина за липсата на физиологично пиково покачване на лутеинизиращия хормон, който е необходим за настъпване на овулация. В резултат на овулацията от яйчника се отделя зряла яйцеклетка, годна за оплождане.
  3. На периферно ниво се развива „яйчникова резистентност” – яйчниците имат променена чувствителност към гонадотропните хормони на хипофизата (литеинизиращ и фоликулостимулиращ хормон). В резултат на това се потиска растежът и зреенето на яйчниковите фоликули и настъпва ановулация (липса на овулация).
NEWS_MORE_BOX
 
В резултат от хиперпролактинемия при около 20-30% от жените се развива стерилитет. Промените обаче не са трайни и търпят обратно развитие след нормализиране на пролактиновите нива.
 

Изява при мъжете

При тях средната възраст на изява е между 40-60 години. Пролактиномите обичайно протичат със загуба на либидо, импотенция и евентуално стерилитет. По-често се установяват главоболие и очни смущения  - прояви на компресивен синдром, тъй като при тях обичайно се откриват макропролактиноми. Галактореята и гинекомастията са много редки.
 
Хипогонадизмът при мъжете настъпва по сходен механизъм, както при жените. Намалената секреция на ГнРХ води до намалени нива на лутеинизиращ и фоликулостимулиращ хормон, което пък на периферно ниво потиска тестостероновата секреция. 
 
За нормалното протичане на сперматогенезата в тестисите е много важно поддържането на оптимално ниво на тестостерона. Ниските му нива водят до намалено количество на спермата, брой на сперматозоидите и подвижност, на което се дължи и мъжкият стерилитет.  
 
За съжаление, при мъжете лечението на хиперпролактинемията не води до пълното нормализиране на половата функция, както при жените. Дали това се дължи на биологични различия в аденомите на двата пола или на това, че при мъжете те се установяват по-късно и обичайно са макропролактиноми, не е все още изяснено.